Zijn hele lijf zag rood van de kwallenbeten, de hoge golven deden hem meermalen naar adem happen en kramp verlamde zijn benen. Geleens Oceanman Harry Baltissen (64) overwon alle tegenslagen en stapte uiteindelijk als winnaar uit de branding bij het Thaise Phuket. Op naar het ‘Europees Kampioenschap Oceanman’ voor 60 plussers in Kroatië.

Door Ray Simoen

Naar azijn, niet naar champagne, verlangde Harry Baltissen na zijn moeizame overwinning bij de Oceanman strijd in de zee bij het Thaise Phuket afgelopen weekeinde.  Azijn is geen zachte balsem maar Baltissen weet dat hij alleen met de bijtende azijn de pijn van vele kwallenbeten afdoend kan bestrijden, die hij tijdens de loodzware zwemwedstrijd in de baai van Phuket, had opgelopen. ,,Kwallen van zo’n halve meter doorsnede, hebben me de gehele wedstrijd te grazen genomen. Zij en de extreem, zware golven waren mijn grootste tegenstanders tijdens deze 10 kilometer lange zwembaden in open water”, laat de Geleense Oceanman weten.

Extra bril

Het is zijn vierde podiumplek alweer. Eerder behaalde hij een gouden, een zilveren en bronzen medaille bij de Oceanman wedstrijden. ,,Maar zo zwaar als deze wedstrijd was er nog geen. Er waren erg veel uitvallers. Van de76 deelnemers aan de 10 km wedstrijd finishten er maar 10. Er waren zelfs zwemmers, die niet van start durfden te gaan. Ik wilde per se deelnemen. Thailand, waar mijn vrouw vandaan komt, is als het ware mijn tweede vaderland. Hier heb ik de smaak van zwemwedstrijden in open water te pakken gekregen en hier heb ik vorig jaar ook mijn eerste zege in de categorie 60 plus gewonnen.” Om 7.00 uur ‘s morgens gaf de gouverneur van Phuket afgelopen zondag het startschot voor de Oceanman zwemwedstrijd nadat alle deelnemers in de verschillende leeftijdscategorieën uitvoerig getest waren, erop toegezien was dat elke zwemmer een zwemboei omhad en de veiligheidsboten in gereedheid waren gebracht. Baltissen gaat optimistisch van start. ,,Ik was erg goed voorbereid, had veel getraind en had mijn zwembroek volgestopt met energie-gelletjes tegen de hongerklop. Ik had zelfs een reservebrilletje in mijn zwembroek gedaan.” Want hoe goed getraind een zee zwemmer ook is, zonder brilletje is hij stuurloos. ,,Zonder bril kun je niks zien door al dat zoute water, en weet je niet waar je heen moet zwemmen.”

Compliment

Ondanks al deze voorzorgsmaatregelen komt de Gelener, die zweminstructeur bij Health & Sportsclub Vouershof is, al snel in de problemen. ,,Na een half uur sloeg de kramp toe in mijn benen en verloor ik de aansluiting met het groepje, waar ik deel van uitmaakte.” Daarbij krijgt hij ook steeds meer te maken met de kwallen die het op zijn lijf en leden hadden voorzien. ,,Gezicht, armen, benen en borst zaten onder de beten.  Erg pijnlijk maar ik probeerde de pijn te transformeren naar kracht: een les, die ik heb geleerd van ‘good old’ John Fennell, nog altijd een sportman in hart en nieren.”

Hoewel de stroming van het water ook steeds heftiger wordt, probeert de geplaagde Gelener om na 7,5 kilometer ,,voluit” te gaan. ,,Het lukte me om mijn drie slag- na elke drie slagen ademhalen- te veranderen in een tweeslag.”  Daardoor haalt hij de een na de andere tegenstander in. ,,Aan het eind van de wedstrijd raakte ik in een gevecht met iemand, van wie ik dacht dat hij tot mijn leeftijdscategorie behoorde. Ik wist hem uiteindelijk 15 meter achter me te laten. Bij de finish bleek dat hij tot de categorie 30-39 jaar behoorde. Toen hij me feliciteerde zei hij dat ik net zo oud was als zijn vader”, vertelt de winnaar glunderend.

 De pijn van de kwallenbeten en de spierpijn worden stukken minder gevoeld wanneer hij bij de prijsuitreiking  te horen krijgt: ‘you are an inspiration voor all these young kids‘ (je bent een bron van inspiratie voor alle jongeren hier)’. ,,Zo’n compliment is toch veel mooier dan een gouden plak”, aldus de 64 jarige zwemmer. Hoewel hij blij is met zijn kwalificatie voor het Europees Kampioenschap in september moet hij er eerst nog eens goed over nadenken of hij naar Kroatië afreist. Nog een keer zijn lijf en leden heftig laten kwellen door kwallen van een halve meter? ,,Ik ga er eerst een paar nachtjes over slapen.” 

 

Harry Baltissen (64) overwon alle tegenslagen en stapte uiteindelijk als winnaar uit de branding bij het Thaise Phuket.