Voor haaien is hij niet bang. Kwallen is hij te snel af. Maar als hij zijn zwembrilletje verliest dan raakt het goud bij de wereldkampioenschappen open water zwemmen voor senioren uit zicht voor Harry Baltissen uit Geleen. Op 4 december gaat de goedlachse Gelener zweminstructeur voor de kust van Egypte te water voor de titel ‘Ocean Man 2021’. ,,Een punt appelvlaai is een prima voorbereiding”.

Door Ray Simoen

 ‘Orka’ staat er op zijn gladde zwemsuit en op de feloranje boei, die aan hem is vastgemaakt met een touw, is ‘Speed Hound’ gedrukt. Harry Baltissen zet zijn high tech zwembrilletje op en neemt een duik in het water van zwembad Vouershof in Geleen en glijdt door het water, als een orka. Met ruim 80 baantjes voor de boeg. De boei volgt hem als een kwispelende hond. In strak ritme klieft de zestiger door het lichtblauwe water. Zwemsuit, boei en brilletje zijn niet voor de show, evenals het urenlang baantjes trekken in een straf tempo. ,,Ik ben in training voor de wereldkampioenschappen OceanMan, – zwemmen in open water- die begin december bij Soma Bay, vlak voor de kust van Egypte worden gehouden. Ik doe mee in de categorie 60 plus en de wedstrijd is 10 km lang”, zegt de Gelener ‘speed hound’ na afloop van zijn training in het bad, waar  hij wekelijks zwemles geeft aan kinderen van 4 tot 6 jaar.

Haaien

 Baantjes trekken in zwembaden ziet hij niet als verplichte trainingsarbeid voor de wedstrijden in open water, waar hij sinds een aantal jaren aan mee doet.  ,,Heerlijk vind ik het. Eigenlijk nog leuker dan het deelnemen aan een wedstrijd in open water”.  Niet omdat een zwembad minder gevaarlijk is. De haaien, kwallen en andere enge waterbewoners die hij in de oceanen en meren van Thailand, Griekenland, Spanje en Mexico tegenkomt,  jagen hem geen schrik aan. ,,In Thailand sterven er meer mensen door een vallende kokosnoot dan door een haai. En om kwallen kun je heen zwemmen”. Lachende blauwe ogen in een open vriendelijk gezicht. ,,Het baantjestrekken is echt mijn ding. Vooral met mijn high tech bril op is het prachtig. In het glas van de bril kan ik tijdens het zwemmen zien hoe hard ik zwem, hoeveel slagen ik maak en hoever ik  al heb gezwommen. Maar ik moet wel erkennen dat de sfeer bij een wedstrijd Ocean Man uniek is, afgezien nog van de schitterende locaties waar de wedstrijden worden gehouden. Columbia, Mexico, Spanje, Amerika, Thailand en Egypte.” Klinkt jetsetterig en duur. ,,Onzin”, antwoordt hij., ,Nog geen duizend euro ben ik kwijt aan vliegreis, verblijf en deelname aan het wik in Egypte, dat enkele dagen duurt. En ik doe niet aan elke Ocean Man wedstrijd mee.” 

Triatlon

De senior Ocean man uit Geleen is een laatbloeier bij de wedstrijden in open water hoewel hij met sporten is opgegroeid. ,,Mijn vader van 93 heeft tot voor kort altijd actief aan gymnastiek gedaan, en mijn broer is gymleraar.” Zelf was hij een van de eersten, die zich fanatiek op de triatlon stortte toen die sport in het begin van de jaren plots immens populair werd.  ,,Ik heb tweemaal meegedaan het Europees kampioenschap, in 1983 en 1986 te midden van  matadors als Axel Coenders en Rob Barel.” Voor zijn plezier begint hij nadien met duiken. Daar krijgt hij alle tijd voor wanneer hij besluit om op zijn 53ste  te stoppen met werken na een lang dienstverband als HR manager bij Trajekt in Maastricht. ,,Ik had me altijd al voorgenomen om rond mijn vijftigste te stoppen met werken. Ik had goed gespaard.” Een van de beste oorden om te duiken is Thailand, benadrukt hij. ,,Prachtige stranden, mooi, helder water, goed eten en mooie vrouwen”, zegt hij lachend. Achter hem in de keuken wordt ook gelachen. ,,Mijn vrouw”, geeft hij aan. ,.Zeven jaar geleden leerde ik haar kennen. Ze was toen 31 jaar. Sinds vier jaar hebben we een zoontje. Hij spreek drie talen-Thais, Engels en Nederlands- maar luisteren doet hij nog niet erg.”

Dat zijn zoontje ook leert zwemmen staat voor hem  buiten kijf. Zelf heeft hij inmiddels naast zijn Nederlandse diploma zweminstructeur ook nog  dat van Australië gehaald. ,,Dat is veel strenger en nog meer gericht op veiligheid.” Een noodlottig ongeval zette hem ertoe aan om dit Australisch diploma te bemachtigen. ,,Toen ik in Thailand in een zwembad aan het trainen was hoorde ik dat een zeven jarig kind onder water was geraakt.  Ik ben meteen er op af gegaan en heb lange tijd geprobeerd het kind te reanimeren. Later hoorde ik dat ze het kind naar het ziekenhuis hebben gebracht, waar het nog een nacht heeft geleefd.  Ik heb contact gekregen met de moeder van het kind. Ze bedankt me dat ik zo hard mijn best had gedaan voor haar zoontje en ze was blij dat ze nog een nacht met haar kind had kunnen samen zijn. Nog steeds heb ik contact met de moeder. Zij is na dit ongeluk rechten gaan studeren en heeft op tv de onveiligheid in Thaise zwembaden aan de kaak gesteld.” Stil schenkt hij nog een kop koffie in.

Vlaai

 Via een zwemlerares in Thailand hoort hij van ‘Swim for Sharks’, een zwemwedstrijd voor het goede doel. ,,Een paar rondjes rond een eiland zwemmen, 5 kilometer lang.” Het lijkt uit te draaien op een fiasco. Want zijn hoofd staat niet echt naar die wedstrijd, en hij zwemt ook nog naar verkeerde finishboot. ,,Maar toen ik alsnog bij de goede boot aftikte bleek ik nog sneller te zijn dan de winnaar van het jaar ervoor, terwijl ik zo oud was als diens vader.” Al snel krijgt hij de smaak van het lange afstandszwemmen in water te pakken. En hij blijkt talent te hebben voor de races van 10 km in zijn leeftijdscategorie. De bekers en medailles in een kast in de hoek van zijn woonkamer getuigen ervan. In open zee of meer zwemmen is niet gevaarlijk, geeft hij aan. ,,Iedereen heeft een boei met een nummer zodat ze weten waar je bent. Gevaarlijk is het niet, wel spannend. Regen, wind, de stroming van het water, kou en hitte, je krijgt er mee te maken. Haaien? Nee, die nemen eerder surfers te pakken want surfers gaan zo snel dat ze lijken op zeeleeuwen, en die lusten haaien graag,” zegt hij terwijl hij een hap neemt van een kloeke punt appelvlaai. Geen gedoe met grote pannen spaghetti naar binnen werken voor hem.. ,,Een stuk Limburgse appelvlaai is een prima voorbereiding op de Ocean Man in Egypte,” zegt hij lachend.

Harry in training in het zwembad van Geleen. Foto Double Eye | Ivo Goessens